Дешифровка тайных знаков – увлекательное занятие, особенно если вам двенадцать. Именно в таком возрасте Жан-Франсуа Шампольон заявил, что сумеет прочесть древнеегипетские иероглифы – и сдержал свое слово.

В начале V века, после принятия христианства, египтяне перестали использовать иероглифы. Только через тысячу лет в этих удивительных знаках увидели письменность и попробовали ее прочесть – сначала интуитивно. Так, в 1643 году католический священник Афанасий Кирхер предположил, что каждый иероглиф — отдельное слово или фраза. Наугад он «перевел» иероглифов на четыре увесистых тома, однако при жизни толмача никто не вывел на чистую воду – некому было. Впрочем, Кирхеру принадлежит и верная гипотеза, что древнеегипетский язык стал основой коптского – языка египетских христиан. Благодаря Наполеону и случаю изучение древнеегипетской письменности приобрело научную базу. В 1799 году французские солдаты нашли вблизи города Розетта каменную плиту с иероглифами, надписями на греческом и еще одним неизвестным видом письма. Необычайная удача! По месту находки плиту назвали розеттским камнем, и он помог семнадцатилетнему вундеркинду Шампольону начать дешифровку. На разгадывание тайны ушло 25 лет. Благодаря талантливому исследователю человечество открыло для себя многотысячелетнюю историю древнего Египта.